Rita Levi Montalcini

Rita Levi-Montalcini

Rita Levi-Montalcini (Turín, 22 de abril de 1909 – Roma, 30 de diciembre de 2012), neuróloga italiana, descubrió la existencia de un factor de crecimiento nervioso (NFG), una molécula requerida para el crecimiento y desarrollo del sistema nervioso sensorial de los vertebrados. Investigación por la que obtuvo el Premio Nobel de Fisiología y Medicina en 1986.

Su padre, Adamo Levi, un ingeniero eléctrico con buenas dotes para las matemáticas, no veía con buenos ojos que las mujeres se volcaran en una carrera profesional que pudiera apartarlas de sus deberes como madre y esposa. Durante esos años se aficionó a la lectura de tal modo que incluso quería dedicarse a escribir.

Finalmente consiguió el apoyo de su padre, y se dedicó a estudiar medicina. Se matriculó en la Facultad de Medicina de la Universidad de Turín. Justo cuando empezaba su carrera investigadora, el fascismo prohibió a los judíos como ella practicar medicina y tener cargos en la universidad.

Fue entonces, en 1938, cuando Rita Levi-Montalcini se trasladó a Bélgica y trabajó como investigadora invitada en un instituto neurobiológico de Bruselas. Regresó en 1940, pero en 1943, se trasladó a Florencia y vivió allí clandestinamente, a la vez que montó una pequeña unidad de investigación en su propia casa. Allí, practicaba la microcirugía con agujas de coser y pinzas de relojero en huevos fertilizados. De esta manera, empezó a estudiar las primeras frases del crecimiento nervioso en embriones de pollo. De haber sido descubierta, Levi-Montalcini hubiera sido encarcelada o ejecutada por el régimen fascista.

En 1945, al terminar la Segunda Guerra Mundial, regresó a Turín con su familia y volvió a recuperar su posición académica en la Universidad de Turín. Entonces recibió una oferta para trabajar en Estados Unidos. En 1947 se trasladó a la Universidad Washington de Saint Louis, Missouri, tras una invitación del bioquímico y zoólogo Viktor Hamburger, para investigar los factores de crecimiento del tejido nervioso en el embrión de pollo.

Allí descubrió la proteína que liberan las células nerviosas y que atrae el crecimiento de las ramificaciones de las neuronas vecinas. En 1952 logró su resultado más relevante: aisló el factor de crecimiento nervioso (FCN, o NGF, de NeuralGrowthFactor), una sustancia liberada por el tumor que estimula el crecimiento de los nervios. Posteriormente, Stanley Cohen pudo aislar dicho factor de crecimiento y demostró su naturaleza proteínica.

En 1956, Rita Levi-Montalcini asumió el puesto de profesor asociado; en 1958 era ya profesora titular de la Universidad de Saint Louis, cargo que ocupó hasta su jubilación en 1977. Durante esos años compaginó su labor en St. Louis, siendo ya catedrática, con otros puestos en Italia; puso en marcha y presidió varios laboratorios y centros de investigación en Roma.

En 1986 sus investigaciones tuvieron recompensa y, junto al bioquímico Stanley Cohen, fue galardonada con el premio Nobel de Fisiología y Medicina por el descubrimiento de los factores de crecimiento nervioso. Ese mismo año había conseguido, también junto a Stanley Cohen, el premio Lasker de Investigación Médica Básica.

Rita Levi-Montalcini fue una ferviente defensora de la investigación con células madre y activa en la lucha por la igualdad en el ámbito de la ciencia. Como embajadora de las Naciones Unidas, trabajó por la educación de las mujeres en África. También ejerció cargos políticos, siempre honoríficos: en 2001 fue nombrada senadora vitalicia por el Presidente de la República Italiana Carlo Azeglio Ciampi.

El 30 de diciembre de 2012, a la edad de 103 años, fallecía en Roma. Publicó un libro autobiográfico titulado Éloge de l’imperfection (1988); entre sus publicaciones científicas destacan NGF: apertura di una nuova frontiera nella neurobiologia (1989) y Il tuo futuro (1994).

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