Irène Joliot-Curie

Irène Joliot-Curie (París, 12 de septiembre de 1897 – París, 17 de marzo de 1956) desarrolló los dispositivos de diagnóstico de rayos X y, tras la Primera Guerra Mundial, recibió la Medalla Militar. Investigó con su marido en el campo de la radiactividad natural y artificial, la transmutación de los elementos y la física nuclear.

Hija de Pierre y Marie Curie mostró desde la infancia una inteligencia y un talento excepcional para las matemáticas. Dadas sus enormes capacidades intelectuales Irène Joliot-Curie fue educada junto a otros niños de prestigiosos intelectuales. En 1914 ingresa en la universidad de La Sorbona para estudiar física y matemáticas.

Debido a la Primera Guerra Mundial tiene que abandonar sus estudios en 1916. Comienza a trabajar como enfermera radiológica ayudando a su madre a salvar la vida de los numerosos heridos de guerra. En esta época desarrolló los dispositivos de diagnóstico de rayos X, por lo que sería condecorada con la Medalla Militar tras la guerra.

En 1918 comienza a trabajar con su madre, Marie Curie, en el Instituto del Radio. Allí conoce a Frédéric Joliot, con quien se casa en 1926. La pareja tuvo dos hijos, Helene y Pierre.

En 1932 empieza a trabajar en la Facultad de Ciencias de París. Allí, junto con su marido, realizaron un experimento en el que irradiaron parafina utilizando polonio. La interpretación del experimento resultó fallida. Años después James Chadwick repitió el experimento, y tras una correcta interpretación llegó al descubrimiento del neutrón. Por lo que recibió el Premio Nobel de Física en 1935.

En 1934 publicaron un artículo con sus descubrimientos, que más adelante influyó en la tabla periódica, a la que se añadieron más de 400 radioisótopos. La concentración y aislamiento de estos radioisótopos y su disponibilidad permitió su uso en medicina, investigación y en la fabricación de nuevas armas. Los Joliot-Curie fueron galardonados con el Premio Nobel de Química en 1935 gracias a estos descubrimientos.

En 1934 su madre Marie fallece de leucemia, enfermedad habitual de la época para quienes trabajaban sin protección suficiente con radiactividad. Ese mismo año se afilia al Partido Socialista y un año después al Comité de Vigilancia de Intelectuales Antifascistas. Su lucha por el desarrollo social e intelectual de la mujer la llevó a ser miembro del Comité Nacional de la Unión de las Mujeres Francesas y del Consejo para la Paz Mundial.

Aunque el matrimonio Joliot-Curie siempre publicaba todos sus resultados científicos, en 1939, con el nazismo en pleno auge, decidieron no publicar toda la información referente a los principios de los reactores nucleares. Depositaron dicha información en la Academia de las Ciencias y permaneció secreto hasta 1949.

Irène Joliot-Curie pasó en una clínica de reposo de Suiza la mayor parte del tiempo durante la Segunda Guerra Mundial, debido a una tuberculosis. Gracias a los antibióticos que se comercializaron a finales de la guerra, Irène mejoró su estado de salud. Esto le permitió colaborar con su marido en la creación de la Comisión de Energía Atómica en 1945, donde el matrimonio Joliot-Curie desarrolló las aplicaciones de sus descubrimientos.

En 1946 fue nombrada directora del Instituto del Radio y en 1948 asistió a la inauguración del primer reactor nuclear francés. En 1950, Frédéric Joliot fue destituido de su cargo como alto comisionado de la Comisión de Energía Atómica y, poco después, también lo fue Irène Joliot-Curie de la Comisión por sus simpatías hacia el comunismo.  Irène Joliot-Curie murió el 17 de marzo de 1956 en su residencia de París a consecuencia de una leucemia, resultante de una sobreexposición a la radiación en el curso de su trabajo.

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